miércoles, 1 de mayo de 2013

Cuerpos menores del Sistema Solar



El próximo viernes 3 de mayo es el Día del espacio”. El concepto de espacio es uno de los más amplios y a la vez simples o complejos que podemos usar, dependiendo si lo referimos a disciplinas diferentes pero correlacionadas como física, matemática, astronomía, arquitectura, etc.

Desde hace unos 50 años se ha venido usando el concepto de espacio exterior,  para referirnos a las regiones relativamente vacías del universo fuera de la atmósfera de la Tierra. Debe tener presente que las estrellas, planetas y satélites, en realidad todos los cuerpos físicos del universo, tienen entonces su propio espacio exterior.

Si nos restringimos a la Tierra, o al Sistema Solar, los cuerpos que están en ese –espacio cercano-, son  una estrella (el Sol); ocho planetas (Mercurio, Venus, Tierra, Marte, Júpiter, Saturno, Urano, Neptuno), de momento 5 planetas enanos (Eris, Plutón, Ceres, Haumea, Makemake) y otros que se descubran y clasifiquen como tales; los 171 satélites naturales de los 8 planetas, si contamos solo los que sobrepasan cierto tamaño no muy bien definido hasta ahora; y el conjunto de lo que a veces llamamos cuerpos pequeños, que según la definición de la Unión Astronomica Internacional, son los asteroides, cometas y meteoroides, no importa donde estén.
Entonces vamos a conversar hoy un poco sobre esos cuerpos pequeños, o al menos recomendarles algunos sitios, donde pueden ampliar su estudio.


Algunos asteroides.
613 403 Asteroides 
Ceres, que ahora se clasifica como Planeta enano, fue del primer asteroide descubierto, en 1801. Su diámetro (952,4 km), quizás nos sirva para estimar el tamaño máximo de los cuerpos menores. Vesta (530 km de diámetro) es el asteroide más brillante y algunas veces cuando alcanza magnitud 6 podemos verlo desde la Tierra.
Algunos asteroides tienen minúsculos satélites girando alrededor de ellos, como Ida, (- Asteroid 243 Ida Closest Approach To Earth (1,964 ua)

Todos tienen órbitas más o menos estables alrededor del Sol, como los del cinturón de asteroides entre Marte y Jupiter y algunos se acercan a la Tierra.
Seguro que hay muchos que no conocemos, hasta que sean descubiertos, como sucedió el 15 de febrero con el 2012 D4 (44 m de diámetro)y su coincidencia con otro cuerpo pequeño, el meteoroide de Chelyabisnk.
Desde luego que en el pasado algunos colisionaron con la Tierra, con los demás planetas o sus satélites. La probabilidad de una colisión en el futuro no es cero.

Quizás poco después de la formación de los planetas del Sistema Solar, alguno que sobrepasaba por mucho el diámetro que aceptamos ahora, tal vez como del tamaño de Ganimedes, colisionó con la Tierra primitiva y colaboró en la formación de la Luna.

3 206 Cometas
Hubble observa el cometa ISSON.

Cuando decimos que un cometa es un cuerpo pequeño del Sistema Solar, le estamos poniendo atención a su núcleo (unos 15 km de diámetro promedio), puesto que su coma puede ser de tamaño de la Tierra y su cola, como la distancia Tierra-Sol.

Los núcleos de los cometas están constituidos por gases congelados, incluyendo vapor de agua), polvo y pequeñas rocas. Al acercarse al Sol los gases subliman y forman la atmósfera o coma del comenta. Estos gases y las partículas de polvo liberadas constituyen posteriormente la cola del cometa.

Entre los cometas que hemos podido observar satisfactoriamente en Costa Rica, destacan el Halley en 1985-1986 (núcleo de 15 km), el Hyakutake en 1996 (núcleo de 2 km)  Hale--Bopp en 1997 (nucleo de 50 km), el Ikeya Zhang en el 2002. La observación que tuve en marzo del cometa C/2011 L4 Panstarrs, no fue nada satisfactoria, quizás porque se juntaron varios factores; mucha nubosidad, cercanía al sol y poca altitud sobre el horizonte. Sin embargo, desde otras latitudes se reportan observaciones extraordinarias.



Lluvia de meteoros Leonidas.
Meteoroides
Esta posiblemente no sea una palabra muy escuchada por usted, porque en los medios de comunicación y aun en la escuela se usa más “meteorito”.

Los meteoroides son los objetos más pequeños que hay en un sistema estelar, como el del Sol. Su tamaño va desde unos 100 micrones (¡pequeñísimas rocas!) a unos 10 m. La mayoría son fragmentos de los cometas, de asteroides, o aun cuerpos que han sido expulsados de planetas o sus satélites, que hayan sufrido colisiones rasantes. Podemos decir que están en el espacio exterior pero no los podemos ver, sabemos de su existencia a través de estimaciones sobre las trayectorias de desperdicios que dejan los cometas.

Solo entonces cuando penetran la atmósfera de la Tierra, se ponen en evidencia como meteoros, por la estela luminosa que dejan a su paso.
También cuando son hallados en su sitio de impacto en algún lugar de la Tierra, en este caso se trata de un meteorito.

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